GABA | Funzioni, Effetti | Uso come Integratore e Cosmetico

In questo articolo parliamo dell'acido gamma-amminobutirrico (GABA) analizzandone le funzioni biologiche, il meccanismo d'azione e l'uso come integratore e ingrediente cosmetico. Potenziali Benefici, Studi, Modo d'Uso e Possibili Effetti Collaterali

GABA
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Che Cos'è

Il GABA (acido gamma-amminobutirrico) è un amminoacido non essenziale e non proteico.

Viene prodotto naturalmente dall'organismo a partire dalla glutammina e rappresenta il principale neurotrasmettitore inibitorio del sistema nervoso centrale.

Il GABA è un agente calmante per il cervello; pertanto viene spesso utilizzato come integratore per favorire il sonno e il rilassamento. Questo effetto calmante può aiutare a gestire sentimenti di ansia, stress e paura.

Gli unici alimenti che contengono una certa quantità di GABA sono alcuni cibi fermentati, come kimchi, miso e tempeh.

A Cosa Serve

Il naturale effetto calmante del GABA ha contribuito a diffondere l'uso di questo amminoacido come integratore per:

  • ridurre lo stress;
  • aiutare le persone a dormire bene.

D'altronde, alcune condizioni mediche possono essere associate a bassi livelli di GABA, come:

  • disturbi convulsivi;
  • disturbi del movimento, come il morbo di Parkinson;
  • sindrome da deficit di attenzione e iperattività;
  • ansia;
  • attacchi di panico;
  • disturbi dell'umore, come la depressione.

In effetti, la stimolazione dei recettori del GABA è il target terapeutico di un gran numero di farmaci sedativi, miorilassanti e ipnotici, tra cui le ben note benzodiazepine.

Nonostante le premesse, esistono poche prove a sostegno dell'utilità degli integratori di GABA per rilassare la mente e favorire la tranquillità.

L'integrazione di GABA potrebbe aiutare ad aumentare la produzione di HGH (ormone della crescita), anche se questo aumento sembra avere vita breve.

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Come Funziona

Meccanismo d'Azione

Quando il GABA si lega a una proteina del cervello nota come recettore del GABA, produce un effetto calmante.

Tale effetto è mediato dall'apertura dei canali del cloro, che determina un flusso di ioni cloruro caricati negativamente nella cellula e di ioni potassio caricati positivamente fuori dalla cellula.

Questo evento determina un'iperpolarizazzione di membrana e una riduzione del potenziale d'azione a livello pre-sinaptico, con conseguente riduzione del grado di eccitazione del neurone post-sinaptico.

Il GABA contrasta l'azione del principale neurotrasmettitore eccitatorio, il glutammato. Quando GABA e glutammato sono in armonia, il cervello può funzionare in modo ottimale 1, 2, 3, 4. Al contrario, quando tale equilibrio si spezza:

  • un'eccessiva attività del glutammato può causare convulsioni e mania;
  • un sistema GABA eccessivamente stimolato, ad esempio da alte dosi di farmaci come il Valium, può causare sedazione estrema e persino coma.

Recettori del GABA

Il GABA ha bisogno di legarsi ai suoi recettori nel cervello per espletare la sua azione calmante.

Nello specifico, il GABA può agire su due recettori diversi chiamati:

  • GABA-A: ad azione rapida;
  • GABA-B: ad azione lenta.

Gli studi dimostrano che i recettori GABA-A agiscono rapidamente in risposta al legame con il GABA. Bloccano rapidamente i neuroni eccitati e possono portare all'ambìto rilassamento e a un effetto ipnotico-sedativo. Esempi di sostanze che attivano il GABA-A sono l'alcol, le benzodiazepine come il valium, gli anestetici generali e il kava 5, 6, 7.

Gli effetti dell'attivazione dei recettori GABA-B sono invece più complessi. Gli scienziati ipotizzano che potrebbero rilassare i muscoli tesi, alleviare il dolore e migliorare l'empatia, oltre ad aiutare la cognizione e la memoria.

Proprietà e Benefici

GABA e Ansia

L'ansia potrebbe dipendere da uno stato di carenza di GABA, almeno secondo una teoria sperimentale che deve ancora essere verificata. Ad esempio, i topi con recettori del GABA disfunzionali sviluppano ansia, fobie, depressione e iperattività dell'HPA 8.

Secondo questa teoria, il GABA allevia la paura e l'ansia, e calma l'asse ipotalamo-ipofisi-surrene (HPA), fungendo da "Valium naturale" 9.

I ricercatori hanno anche suggerito che le persone con attacchi di panico, ansia e disturbo post-traumatico da stress abbiano meno recettori nel cervello che possono rispondere al GABA 10.

GABA e Salute del Cervello

Un sistema GABA attivo aiuta la salute dei neuroni aumentando il fattore neurotrofico derivato dal cervello (BDNF), una proteina che promuove la crescita e la sopravvivenza dei neuroni nel cervello 11, 12.

Mantenere livelli normali di BDNF è vitale per lo sviluppo e le funzioni generali del cervello; al contrario, bassi livelli di BDNF sono stati associati a malattie mentali e bassa plasticità cerebrale 13, 14.

Si ritiene che l'attività del GABA contribuisca a mantenere la funzione cerebrale e le prestazioni motorie negli anziani. I livelli di GABA diminuiscono con l'invecchiamento, che è stato collegato a scarse prestazioni motorie e cognitive. Tuttavia, questo collegamento rimane ancora poco chiaro poiché non sono stati condotti grandi studi sull'uomo 15.

GABA e Ipertensione

Alcuni piccoli studi hanno valutato l'uso di prodotti contenenti GABA per abbassare la pressione sanguigna.

In uno studio clinico, una bevanda a base di latte fermentato contenente GABA (10-12 mg di GABA per 100 ml, assunta ogni giorno per 12 settimane) ha ridotto la pressione arteriosa sistolica e diastolica nelle persone con ipertensione arteriosa 16.

Uno studio del 2009 ha scoperto che l'assunzione di un integratore di clorella contenente GABA (20 mg due volte al giorno per 12 settimane) riduceva la pressione sanguigna nei soggetti con ipertensione borderline 17.

GABA e Insonnia

Studi umani limitati mostrano che le persone con insonnia potrebbero avere un livello di GABA inferiore rispetto alle persone sane 18, 19, 20.

In uno studio clinico del 2018 su 40 persone, il GABA da germe di riso fermentato ha migliorato l'insonnia e il sonno dopo 4 settimane di trattamento a 300 milligrammi/die. L'integratore ha ridotto il tempo necessario per addormentarsi e ha migliorato la qualità del sonno. Va comunque segnalato che questo studio è stato finanziato dal produttore dell'integratore (RFE-GABA di Natural Way Co. Ltd) 21.

Gli studiosi stanno analizzando gli effetti della combinazione di GABA e 5-HTP per la potenziale capacità di aumentare sia il GABA che la serotonina. Nei topi, questa combinazione ha migliorato la qualità e la durata del sonno, e ridotto il tempo necessario per addormentarsi. I topi trattati con un'alta dose di GABA hanno sperimentato una migliore qualità del sonno anche sotto l'influenza della caffeina. Tuttavia, questi risultati non possono essere automaticamente trasferiti all'uomo 22, 23, 24. Si attendono ulteriori studi.

Stress e Livelli di Energia

Uno studio su 30 partecipanti ha esaminato gli effetti di una bevanda contenente 25 mg o 50 mg di GABA. Entrambi i dosaggi erano collegati a misure ridotte di affaticamento mentale e fisico mentre svolgevano un compito di risoluzione dei problemi. La bevanda contenente 50 mg di GABA sembrava leggermente più efficace 1. Questo studio, tuttavia, era piccolo e con difetti di progettazione.

Un altro studio del 2009 ha scoperto che mangiare cioccolato contenente 28 mg di GABA riduce lo stress nei partecipanti sottoposti a un compito di risoluzione dei problemi 25.

In un altro studio, l'assunzione di capsule contenenti 100 mg di GABA ha ridotto le misure di stress nelle persone che svolgevano un compito mentale sperimentale 26.

Sono necessari studi più ampi e più a lungo termine per comprendere appieno i benefici degli integratori di GABA.

Può aumentare l'Ormone della Crescita

È interessante notare che il GABA può anche aiutare ad aumentare i livelli di HGH 27.

Uno studio ha rilevato che l'assunzione di un integratore di GABA ha comportato un aumento del 400% dell'HGH a riposo e un aumento del 200% dopo l'esercizio 28.

Il GABA può anche aumentare i livelli di HGH migliorando il sonno, poiché il rilascio dell'ormone della crescita notturno è legato alla qualità e alla profondità del sonno 29, 30.

Tuttavia, la maggior parte di questi aumenti sono stati di breve durata e i benefici a lungo termine del GABA per aumentare i livelli dell'ormone della crescita rimangono poco chiari.

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GABA nei Cosmetici

L'acido gamma-amminobutirrico (GABA - INCI: Aminobutyric Acid) è usato in cosmesi come ingrediente antirughe ad azione liftante. Produce un effetto analogo a quello della tossina botulinica, aspetto che gli ha valso l'appellativo di ingrediente botox-like.

L'inibizione dei segnali elettrici indotta dal GABA provoca inibizione della tensione muscolare del viso, riducendo le rughe di espressione e le linee profonde localizzate sulla cute.

L'Aminobutyric Acid è utilizzato per la formulazione di sieri, emulsioni A/O ed O/A ad attività antirughe e rassodante. E' solubile sia in acqua calda che fredda.

Si utilizza generalmente in un range di concentrazione compreso tra lo 0,2 e l'1%. E' un ingrediente sicuro quando utilizzato alle normali concentrazioni d'uso.

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Modo d'Uso

Il problema della barriera emato-encefalica

Gli integratori di GABA presentano un grosso limite: poiché questo amminoacido non può attraversare la barriera emato-encefalica, una specifica integrazione probabilmente non influenza i livelli di GABA nel cervello 35, 36.

Il GABA è anche un composto altamente regolato, per cui i suoi livelli sono in grado di equilibrarsi rapidamente. Poiché il corpo umano è così abile nella regolazione del GABA, la quota ingerita per via orale non può alterare la fisiologia umana in larga misura.

Sono invece più efficaci quei farmaci, erbe e integratori che - pur non contenendo direttamente GABA - agiscono stimolando i suoi recettori oppure aumentando la frequenza e la durata dell'attivazione dei canali ionici da essi attivati.

L'esercizio fisico, la meditazione e lo yoga possono aumentare il GABA senza la necessità di integratori o altre sostanze.

Molti integratori utilizzati contro ansia, stress e insonnia possono aumentare direttamente o indirettamente gli effetti del GABA; tra questi ricordiamo:

Avvertenze

  • Il GABA e gli altri integratori non vanno intesi come sostituti di una dieta variata e di uno stile di vita sano.
  • Non superare la dose giornaliera consigliata.
  • Tenere fuori dalla portata dei bambini al di sotto dei tre anni.
  • Dal momento che il GABA potrebbe creare sonnolenza, è opportuno evitare di guidare o utilizzare macchinari dopo aver assunto GABA, almeno fino a quando verrà appurata l'assenza di questo potenziale effetto collaterale.

Controindicazioni

  • Possibili sommazioni di effetti rendono l'uso di GABA controindicato nei pazienti che assumono già farmaci o integratori ad azione ipnotico-sedativa, come benzodiazepine e barbiturici.
  • Evitare, per le stesse ragioni, l'assunzione di GABA insieme all'alcool.
  • Più in generale, l'assunzione di GABA in presenza di situazioni particolari o se si sta seguendo una terapia farmacologica è consigliata sotto controllo del medico che, conoscendo approfonditamente il quadro clinico del Paziente, saprà dare i migliori consigli.

Effetti Collaterali

  • I potenziali effetti collaterali degli integratori di GABA non sono stati adeguatamente studiati. Alcuni effetti collaterali comunemente riportati includono:
    • mal di stomaco
    • mal di testa
    • sonnolenza
    • debolezza muscolare

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