Inulina

Inulina

Quante volte, consultando l'etichetta di un cibo confezionato o una ricetta culinaria innovativa, ti sei chiesto cos'è l'inulina? In questo articolo cerchiamo di capire di cosa si tratta, in quali ricette si utilizza e quali proprietà chimico fisiche esercita sia negli alimenti, sia nell'organismo.

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Cos'è l'inulina?

L'inulina, o meglio le inuline, sono un gruppo di fibre alimentari solubili (inquadrabili nell'insieme dei “fruttani”), naturalmente presenti in alcuni alimenti di origine vegetale come radici e rizomi (cicoria, il topinambur ecc).

Oggi, l'inulina trova applicazione sia in ambito dietetico che culinario, come ingrediente di integratori alimentari, alimenti dietetici e alcune ricette casalinghe.

In maniera simile all'amido, polimero vegetale del glucosio per eccellenza, l'inulina costituisce una vera e propria riserva di energia a base di fruttosio.

La maggior parte delle piante sintetizza e immagazzina inulina proprio in sostituzione all'amido. Tuttavia, sebbene alcuni mammiferi siano in grado di farlo, l'essere umano è incapace di digerirla.

Proprietà

Inulina: catena di zuccheri senza calorie

L'inulina è un fattore nutrizionale “non calorico” (o quasi), perché resistente all'azione digestiva (dell'essere umano) e quindi impossibile da assorbire.

Pur essendo un polimero a base di fruttosio, appartiene alla categoria dei glucidi NON disponibili; gli enzimi digestivi rilasciati dalle ghiandole salivari e dal pancreas, così come quelli presenti sulla mucosa dell'intestino tenue, non sono infatti in grado di rompere i legami chimici (β-1,2-glicosidici) che vincolano i monomeri di fruttosio.

Inulina: fibra alimentare

L'inulina è un particolare tipo di fibra alimentare solubile e viscosa.

Inulina: regola l'assorbimento intestinale

Miscelata ad acqua, crea un gel dalla spiccata funzione modulatrice sull'assorbimento nutrizionale intestinale; in particolare, sembra ridurre la velocità di captazione dei carboidrati, abbassando l'indice glicemico del pasto nel quale si trova. Pare anche diminuire l'assorbimento di vari lipidi come acidi grassi, colesterolo e porzione grassa biliare.

Inulina: preserva l'intestino

In qualità di fibra alimentare, l'inulina esercita una spiccata funzione protettiva nei confronti del colon. Aumentando il volume delle feci per ritenzione d'acqua e produzione di gas (fermentazione batterica), l'inulina incrementa la peristalsi intestinale prevenendo/curando la stipsi e migliorando la “pulizia” dell'intestino dalle scorie potenzialmente cancerogene.

Sembra anche molto utile nella prevenzione della diverticolosi (formazione di diverticoli) e della diverticolite (infiammazione acuta dei diverticoli).

Come vedremo in seguito, anche la funzione prebiotica è decisamente positiva per la salute dell'intestino.

Inulina: molecola prebiotica

Passando quasi indenne attraverso il tubo digerente, giunta all'intestino crasso (colon), l'inulina nutre la flora batterica intestinale fermentescibile, assumendo il ruolo di molecola prebiotica. Tale funzione contribuisce sia a mantenere trofica la densità di popolazione dei “batteri buoni”, sia ad ostacolare la proliferazione di quelli cattivi, sia a liberare nutrienti utilissimi per le cellule della mucosa intestinale.

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Inulina: aumenta l'assorbimento minerale

Alcuni studi hanno dimostrato che, nonostante possa esercitare un'azione modulatrice sull'assorbimento di grassi e zuccheri, contrariamente ad altri tipi di fibra, l'inulina non ostacola la captazione di minerali come il calcio e il magnesio; al contrario, studi effettuati con l'inulina della cicoria dimostrano che questa molecola sembra enfatizzarne l'assorbimento, svolgendo un'azione diametralmente opposta a quella dei tanto temuti agenti anti-nutrizionali.

Cucina

Inulina dolcificante per le bevande calde

In merito al suo gusto dolce e poiché è ottimamente solubile in acqua, l'inulina può essere utilizzata come edulcorante naturale ipocalorico direttamente nelle bevande (caffè, , cioccolata calda) senza lo sgradevole inconveniente della formazione di grumi.

Inulina dolcificante per le bevande fredde

Oltre a quelle calde, esistono varie bevande fredde di tipo dietetico che contengono inulina. Alcune sono: sidro di mele ricco di fibre o “High Fiber Apple Cider”, il frullato (fruit frozen) con kefir e inulina e il Cranberry-Lemon Mocktail.

Sciroppo di inulina

E' anch'esso destinato alla dolcificazione, ma ha il vantaggio d'essere pronto all'uso, diluito, e quindi di semplice utilizzo. Lo sciroppo di inulina può essere aggiunto alle bevande fredde, ai cocktail e addirittura a certe ricette.

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Inulina dolcificante per le ricette

Abbiamo anticipato che lo sciroppo di inulina è utile anche per dolcificare alcune ricette. Tuttavia, essendo ricco d'acqua, la sua applicazione risulta limitata.

È invece possibile sostituire fino al 50% dello zucchero nelle ricette dei dessert (crudi, come il gelato e la macedonia, e cotti, come le torte e i biscotti) con inulina in polvere; è ottima anche nella farina d'avena per il porridge o assieme ai cereali nel latte per la prima colazione.

Tra le ricette a base di inulina, più innovative riconosciamo i biscotti prebiotici, ad esempio alla zucca, con frutta secca, con mirtilli ecc. Nei paesi anglosassoni, l'inulina è anche utilizzata per glassare gli arrosti o altre ricette come, ad esempio, le carote dolci al burro.

Utilizzi

Inulina negli alimenti processati

L'inulina è molto utilizzata come ingrediente negli alimenti trasformati perché ha caratteristiche chimico - fisiche formidabilmente adattabili. Ha un gusto dolciastro, con un potere edulcorante di circa il 10% rispetto al saccarosio. Può essere usata in sostituzione agli zuccheri aggiunti, ai grassi da condimento e agli sfarinati. Questo aspetto è estremamente vantaggioso perché l'inulina contiene solo il 25-35% della calorie rispetto ai più comuni carboidrati vegetali (amido, maltosio, lattosio, fruttosio e saccarosio).

Inulina: applicazione clinica

Oltre che in ambito alimentare, l'inulina trova applicazione nel settore clinico; vediamo come.

Per la sua azione modulatrice sull'assorbimento di zuccheri e lipidi, l'inulina è consigliata nella terapia alimentare dei diabetici tipo 2 (esiste anche un tipo di pasta alimentare arricchita con inulina), degli ipertrigliceridemici e degli ipercolesterolemici.

L'inulina viene impiegata in ambito clinico per valutare lo stato di “salute dei reni” (velocità di filtrazione glomerulare). L'uso di inulina per misurare la funzionalità renale è considerato il metodo “gold standard” rispetto ai metodi di stima della “clearance della creatinina”.

Controindicazioni

Controindicazione dell'inulina

L'unica controindicazione dell'inulina, legata prevalentemente a dosaggi significativi e in caso di soggetti colpiti da colon irritabile, è la maggior tendenza alla diarrea, alla tensione addominale, al meteorismo e alla flatulenza. E' quindi semplicemente necessario ridurre il dosaggio, specie all'inizio del trattamento; infatti, servono naturalmente alcuni giorni affinché l'intestino "si abitui", riducendo di riflesso questi spiacevoli disturbi

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